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Fünf Jahre nachdem der Kongress ein Gesetz verabschiedet hatte, um unnötige MRTs, CT-Scans und andere teure diagnostische Bildgebungsuntersuchungen zu reduzieren, die Patienten schaden und Geld verschwenden könnten, müssen Bundesbeamte es noch umsetzen.

Das Gesetz schreibt vor, dass Ärzte die von der medizinischen Industrie festgelegten klinischen Richtlinien konsultieren müssen, bevor Medicare viele gängige Prüfungen für Teilnehmer bezahlt. Gesundheitsdienstleister, die bei der Bestellung dieser Scans weit über die klinischen Richtlinien hinausgehen (die 5%, die die meisten unangemessenen Tests bestellen), müssen nach dem Gesetz eine vorherige Genehmigung von Medicare für ihre diagnostische Bildgebung einholen.

Nachdem die Ärzte jedoch argumentiert hatten, dass die Bestimmung ihre Praxis beeinträchtigen würde, verzögerte die Trump-Regierung die Umsetzung des Gesetzes von 2014 bis Januar 2020, zwei Jahre später als ursprünglich geplant.

Selbst dann planen die Centers for Medicare & Medicaid Services (CMS) im nächsten Jahr eine "Testphase", was bedeutet, dass Medicare auch dann eine Prüfung bezahlt, wenn Ärzte die Richtlinien nicht überprüfen. CMS sagte auch, es werde erst 2022 oder 2023 entscheiden, wann die Strafen für Ärzte beginnen.

Kritiker befürchten, dass die Verzögerungen mit hohen Kosten verbunden sind: Medicare zahlt für Millionen unnötiger Untersuchungen und Patienten, die ohne medizinischen Nutzen bestrahlt werden.

Eine im Jahr 2011 im Journal of Urology veröffentlichte Harvard-Studie ergab eine "weit verbreitete Überbeanspruchung" von Bildgebungstests für Männer unter Medicare, bei denen ein geringes Risiko für Prostatakrebs bestand. Eine Studie der University of Washington im Journal des American College of Radiology, in der 459 CT- und MRT-Untersuchungen an einem großen akademischen medizinischen Zentrum überprüft wurden, ergab, dass 26% der Tests unangemessen waren.

"Diese Verzögerungen bedeuten, dass viel mehr unangemessene Bildgebungsverfahren durchgeführt werden, wodurch finanzielle Ressourcen verschwendet und Patienten Dienstleistungen unterzogen werden, die sie nicht benötigen", sagte Gary Young, Direktor des Zentrums für Gesundheitspolitik und Gesundheitsforschung der Northeastern University in Boston. "Wenn dieses Programm streng implementiert würde, würden Sie die unangemessene Bildgebung sicherlich bis zu einem gewissen Grad reduzieren."

Ärzte bestellen aus verschiedenen Gründen unnötige Tests: um einen potenziellen finanziellen Vorteil für sie oder ihr Gesundheitssystem zu nutzen, um die Angst vor Fehlverhaltensklagen zu lindern oder um Patienten zu beschwichtigen, die darauf bestehen.

Das Gesetz gilt für Ärzte, die Patienten behandeln, die im traditionellen Medicare-Gebührensystem eingeschrieben sind. Krankenversicherer, einschließlich derer, die die privaten Medicare Advantage-Pläne betreiben, haben sich seit vielen Jahren geweigert, die Prüfungen zu bezahlen, es sei denn, die Ärzte erhalten zuvor eine Genehmigung von ihnen. Dieser Prozess kann Tage oder Wochen dauern, was Ärzte und Patienten irritiert.

Die CMS-Administratorin Seema Verma hat mit ihrer Initiative "Patienten über Papierkram" versucht, den Verwaltungsaufwand für Ärzte zu verringern.

CMS würde Verma oder andere Beamte nicht zur Verfügung stellen und Fragen nur per E-Mail beantworten.

Eine Sprecherin sagte, CMS habe keine Ahnung, wie viele unnötige Bildgebungstests für Medicare-Begünstigte bestellt werden.

"CMS erwartet, mehr über die Verbreitung von Bildgebungsaufträgen zu erfahren, die im Rahmen dieses Programms als" nicht angemessen "eingestuft wurden, wenn wir beginnen, Ausreißer-Besteller zu identifizieren", sagte sie.

Ein einflussreicher Beirat des Kongresses im Jahr 2011 verwies auf das schnelle Wachstum von MRTs, CT-Scans und anderen bildgebenden Verfahren und empfahl, Ärzte, die mehr Tests als ihre Kollegen bestellen, zu zwingen, die Genehmigung von Medicare einzuholen, bevor sie Patienten zu solchen Untersuchungen schicken. Im Gesetz von 2014 versuchte der Kongress, den Effekt abzuschwächen, indem er Ärzte, die Medicare in Rechnung stellen, aufforderte, Protokolle zu befolgen, um zu bestätigen, dass die Bildgebung für den Patienten geeignet ist.

Eine wachsende Anzahl von Gesundheitssystemen hat klinische Richtlinien verwendet, um Bildgebungsdienste besser zu verwalten, wie Studien zeigen. Das Gesundheitssystem der Universität von Virginia stellte fest, dass unnötige Tests nach Umsetzung solcher Empfehlungen um 5% bis 11% zurückgingen.

Das Virginia Mason Health System in Seattle hat 2011 ein System eingerichtet, bei dem seine Ärzte - von denen die meisten ein Gehalt haben - die Richtlinien für die Bildgebung konsultieren müssen. Es würde Ansprüche für Tests ablehnen, die die entsprechenden Kriterien nicht erfüllten, außer in seltenen Fällen. Eine Studie ergab, dass die Intervention bei Rückenproblemen und Kopfschmerzen zu einem Rückgang der MRT um 23% führte.

Dr. Craig Blackmore, Radiologe bei Virginia Mason, sagte, er befürchte, dass im Gegensatz zu den Bemühungen in seinem Krankenhaus viele Ärzte durch das Medicare-Programm verwirrt werden könnten, weil sie nicht die richtige Schulung zu den Richtlinien erhalten hätten.

"Ich befürchte, dass dies eine große Störung des Arbeitsablaufs darstellt und keinen Nutzen bringt", sagte er.

Im Jahr 2014 begann AtlantiCare, ein großes Krankenhaussystem in New Jersey, Ärzte dahingehend zu bewerten, ob sie die Richtlinien konsultieren.

"Einige Ärzte sehen dieses Tool als zusätzliche Arbeit an, aber es dauert vier Klicks auf einem Computer oder weniger als eine Minute", sagte Ernesto Cerdena, Leiter der Radiologiedienste bei AtlantiCare.

Nicht alle Medicare-Bildgebungstests unterliegen den Anforderungen. Ausgenommen sind Notfallpatienten sowie in Krankenhäuser aufgenommene Patienten. CMS hat einige der häufigsten Erkrankungen identifiziert, für die Ärzte Richtlinien konsultieren müssen. Dazu gehören Herzerkrankungen, Kopfschmerzen und Schmerzen im unteren Rücken, Nacken oder Schultern.

Robert Tennant, Direktor für Gesundheitsinformationstechnologie bei der Medical Group Management Association, die große Ärztegruppen vertritt, sagte, das Gesetz werde alle Ärzte zu Unrecht betreffen, nur um die wenigen zu identifizieren, die unangemessen bestellen.

"Die Ärzte sind größtenteils gut ausgebildet und wissen genau, welche Tests durchzuführen sind", sagte Tennant.

Der Verein ist eine von mehreren medizinischen Gruppen, die den Kongress dazu drängen, die Bestimmung aufzuheben.

Das Gesetz forderte die Bundesregierung auf, Gesundheitsgesellschaften oder Gesundheitssysteme zu benennen, um Richtlinien und Unternehmen zu entwickeln, die Software verkaufen, um diese Informationen in die elektronischen Patientenakten von Ärzten einzubetten.

Zu den führenden Unternehmen bei diesen Bemühungen gehört das American College of Radiology, das sich für das Gesetz von 2014 einsetzt und seit den 1990er Jahren Bildgebungsrichtlinien herausgibt. Es ist eine von rund 20 von CMS zertifizierten medizinischen Organisationen und Gesundheitssystemen, die separate Richtlinien für Ärzte veröffentlichen.

Das College wollte "dem Zug einen Schritt voraus sein und eine Richtlinie entwickeln, die der vorherigen Genehmigung vorzuziehen ist", sagte Cynthia Moran, Executive Vice President der Radiologie-Gruppe. Ungefähr 2.000 Krankenhäuser verwenden die lizenzierten Richtlinien des Colleges, mehr als alle anderen, sagte sie. Und das College profitiert davon.

Moran sagte, dass das Lizenzgeld dem College hilft, die Kosten für die Entwicklung der Richtlinien aufzuschieben, die regelmäßig auf der Grundlage neuer Forschungsergebnisse aktualisiert werden müssen. Sie sagte, dass das College die Richtlinien auf Anfrage an einzelne Ärzte weitergibt und sie nur an große Institutionen verkauft, obwohl sie feststellt, dass sie auf diese Weise nicht so leicht zugänglich sind, wie wenn sie in die Krankenakten eines Arztes eingebettet sind.