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BRASILIA (Reuters) - Die weltweit größten Zigarettenhersteller, British American Tobacco Plc und Philip Morris International, haben bis Anfang März Zeit, sich in einem Rechtsstreit in Brasilien über die Entschädigung für tabakbedingte Krankheiten zu verteidigen.

Seit letztem Jahr haben sich die Unternehmen geweigert, Vorladungen zu erhalten, die an ihre lokalen Tochtergesellschaften in der Klage der brasilianischen Generalstaatsanwaltschaft geliefert wurden.

Souza Cruz Ltda, Philip Morris Brasil Industria und Comercio Ltda und Philip Morris Brasil SA, die 90% der in Brasilien verkauften Zigaretten produzieren, gaben an, nur Tochterunternehmen zu sein, und Benachrichtigungen mussten direkt an den Hauptsitz ihrer Muttergesellschaften in Großbritannien und den USA gesendet werden Vereinigte Staaten.

Die Bundesrichterin, die den Fall in Porto Alegre, Graziela Bündchen, verhandelt hatte, entschied am Dienstag, dass die Unternehmen die operativen Flügel der Mutterunternehmen sind und die Meldungen uneingeschränkt an ihre Hauptverwaltung weiterleiten können. Sie gab ihnen 30 Tage Zeit, um ihre Verteidigung zu präsentieren.

Die Generalstaatsanwaltschaft, bekannt als AGU, sagte in einer Erklärung am Donnerstag, dass die Zigarettenfirmen versucht hätten, die Klage zu verschieben, die nun in der Lage sein werde, "die gerechte Entschädigung zu suchen, die das brasilianische Volk verdient".

Die wegweisende Klage wurde von der AGU im Mai gegen die beiden multinationalen Unternehmen eingereicht, die in den vergangenen fünf Jahren die Kosten für die öffentliche Gesundheit für die Behandlung von 26 tabakbedingten Krankheiten erstatten wollten.

Ein Sprecher von Souza Cruz sagte, das Unternehmen werde die Entscheidung prüfen. Philip Morris antwortete sofort auf eine Bitte um Kommentar. Die Anwälte der Unternehmen haben argumentiert, dass sie keine Tochterunternehmen, sondern "Zweigniederlassungen" von Mutterunternehmen sind.

Die Klage wurde von Gruppen, die sich für eine Reduzierung des Tabakkonsums einsetzen, wie der Alliance to Control Smoking (ACT), als historisch eingestuft. Die Entscheidung dieser Woche brachte die Klage wieder auf Kurs.

"Es ist sehr wichtig, dass auch die internationale Zentrale zur Rechenschaft gezogen wird", sagte die Rechtsdirektorin von ACT, Adriana Carvalho, per E-Mail. "Sie profitieren vom Geschäft in Brasilien und haben immer die Kontrolle über ihre brasilianischen Einheiten ausgeübt", schrieb sie.